Grand Prix van Azerbeidzjan: Mercedes’ late overwerk loont


Charles Leclerc
De Grand Prix van Azerbeidzjan van zondag is live op Radio 5 Live en de BBC Sport-website vanaf 13:00 uur BST

Uiteindelijk hebben Lewis Hamilton en Mercedes het voor elkaar gekregen en begint de wereldkampioen vanaf de eerste rij aan een verrukkelijke Grand Prix van Azerbeidzjan, naast Charles Leclerc van Ferrari en met de Red Bull van zijn titelrivaal Max Verstappen vlak achter hem.

Maar het had gemakkelijk heel anders kunnen zijn voor de zevenvoudig kampioen, en dat wist hij.

Hamilton beschreef de situatie waarin hij zich bevond na de tweede kwalificatie na een moeilijke twee dagen in Bakoe als “een beetje overweldigend”. De race vooraan beginnen toen hij en het team een ​​groot deel van het weekend niet eens in de top 10 hadden gestaan, zei hij, was “een van de grootste gevoelens”.

Hoe hebben ze het gedaan? Door wat teambaas Toto Wolff zei, was “een echt grondig engineeringprogramma en we waren niet verlegen om extreme dingen te proberen, die net zo extreem waren als we [have ever] ervaren”.

Ongetwijfeld zullen er mensen zijn die denken dat Mercedes ‘sand-bagging’ – hun ware tempo vermomd – tijdens de oefensessies. Maar dit was in hoge mate niet het geval.

Hamilton was op vrijdag zevende in de eerste sessie, elfde in de tweede en een groot deel van de laatste sessie uit de top 10 voordat hij zich op zaterdag kwalificeerde.

De auto had simpelweg geen grip en de coureurs en het team wisten niet wat ze eraan moesten doen. Pas tegen het einde van dat laatste uur kreeg Mercedes eindelijk de auto “op een fatsoenlijke plaats”, zoals Wolff het uitdrukte.

“Het voelde niet slecht in de eerste training, maar de tweede en derde training waren zo’n beetje een ramp”, zei Hamilton. “We hebben van de ene op de andere dag wat wijzigingen aangebracht die het niet rechtzetten. We probeerden een paar verschillende dingen in P3 en probeerden toen iets goeds en het ontgrendelde de set-up.

“We waren er niet in geslaagd om de banden aan te zetten zoals de andere auto’s en het verschil was dat de banden plotseling begonnen te werken en we weer in het spel waren.

“Het was de grootste sprong die we hebben gemaakt” [ever] zeker tussen P3 en de kwalificatie hebben kunnen maken. Het was letterlijk dag en nacht, de auto.”

Nadat Hamilton in de laatste training de beslissende set-up had gewijzigd voor de laatste run, toen Hamilton de derde tijd was, een positie bijgestaan ​​door een slipstream die volgens het team 0,6 seconden waard was, gingen ze verder op dat pad voor de kwalificatie.

“Ik had veel angst,” zei Hamilton, “omdat je niet weet of je het goed of fout gaat doen.

“Uiteindelijk moet je het gewoon laten gaan. We waren hier gisteravond tot 11 uur en dan 10 minuten voor de sessie waren we nog kleine veranderingen aan het maken en je moet het gewoon van je afschudden en er helemaal voor gaan.”

Teamgenoot Bottas deed het niet zo goed. De twee Mercedessen hebben verschillende set-ups, waarbij Hamilton minder downforce heeft dan de Fin, maar Wolff zei dat dat geen verklaring was voor het feit dat Bottas 1,2 seconden langzamer was en op de 10e plaats eindigde.

“[In the race, the wing level] zou een effect kunnen hebben,” zei Wolff, “maar het verschil was dat de auto erg lastig was en Lewis vond het vertrouwen en Valtteri niet.”

Tijdens zijn laatste run had hij daar misschien wel kunnen komen. Bottas had na vijf bochten een halve seconde voorsprong op zijn vorige ronde, maar toen kwam de laatste van vier rode vlaggen die een staccato maar waanzinnig aangrijpende kwalificatie hadden onderbroken.

Lance Wandeling
Lance Stroll werd een van de vele slachtoffers van bocht 15

Waar kwam dat Ferrari-tempo vandaan?

Ironisch genoeg, zo bleek, zou Hamilton per ongeluk zijn eigen kansen op pole position kunnen hebben verpest.

Toen hij in de laatste kwalificatie aan zijn eerste ronde begon, zat Leclerc dicht achter hem en maakte de zijne af. De sleep die Hamilton leverde, verhoogde de snelheid van de Ferrari tijdens de vlucht naar de lijn, en het resultaat was een ronde die 0,232 seconden sneller was dan de ronde die Hamilton op het punt stond te doen.

Met de laatste runs van iedereen in de kwalificatie weggevaagd toen Yuki Tsunoda zijn Alpha Tauri crashte en de tweede Ferrari van Carlos Sainz spinde om hem te ontwijken, was Leclerc’s pole veilig.

Het zal nooit bekend worden of Hamilton of Verstappen Leclerc ten val had kunnen brengen. Beiden vonden dat ze tijd in de tas hadden, maar Leclerc geloofde ook dat hij had kunnen verbeteren en hoe dan ook in de strijd om de pole zou zijn geweest.

En net als bij Hamilton – zij het om heel andere redenen – was dit een verrassing.

Als de worsteling van Mercedes om concurrentievermogen te vinden onverwacht was, zou hetzelfde kunnen worden gezegd van het tempo van de Ferrari door het weekend.

Leclerc en Sainz waren vanaf het begin snel en dit was niet wat het Italiaanse team of zijn coureurs dachten dat er zou gebeuren.

Ja, twee weken geleden waren ze koplopers in Monaco, maar dat was anders. De Ferrari is het hele jaar snel geweest in langzame bochten, dus ze dachten dat de krappe en bochtige straten hun de beste kans van het jaar zouden geven, zelfs als ze niet dachten dat ze zo snel zouden zijn als ze waren.

Maar toen we naar Bakoe gingen, was de verwachting dat het lange rechte stuk in de pits het gebrek aan kracht van hun motor zou blootleggen en dat ze terug zouden glippen in de strijd aan de kop van het middenveld.

Ferrari had de kleinste achtervleugel die ze waagden om hun vermogenstekort te compenseren, en de inherente grip bij lage snelheden van de auto, op een circuit met een reeks hoeken van 90 graden en een slijtvast oppervlak, deed de rest.

“De volledige uitleg [for our pace] “Ik heb het niet”, zei Leclerc, “maar het zijn de jongens in de fabriek en de baan die hard werken sinds begin 2020 toen we aan het seizoen begonnen en het was erg moeilijk. En de auto werd alleen maar beter en beter – steeds kleine stapjes en kleine stapjes in de goede richting.

“We hadden niet verwacht dat we dit weekend zo competitief zouden zijn als we waren, dus het is een beetje een verrassing. Maar daar hebben we hard voor gewerkt.”

Waarom waren er zoveel fouten?

De reeks crashes en incidenten maakte het een van de meest dramatische kwalificatiesessies sinds enige tijd, aangezien Aston Martin’s Lance Stroll, Alfa Romeo’s Antonio Giovinazzi, McLaren’s Daniel Ricciardo en uiteindelijk Tsunoda allemaal rode vlaggen veroorzaakten toen hun middag in de muur eindigde.

Stroll en Giovinazzi verloren het allebei in bocht 15, een bocht die het hele weekend bijzonder lastig was. Verstappen crashte daar ook in de laatste training, net als Leclerc op vrijdag, en verschillende anderen hadden bijna-ongevallen, waaronder Hamilton. En Sebastian Vettel kwam er in de kwalificatie zo dicht bij om zijn Aston Martin daar te laten vallen, hij sloot zwaar op en miste net de muur.

Het is een lastige bocht, die bergafwaarts wordt benaderd door een reeks knikken, waarvan de laatste een rechtshandige is die het buitenste voorwiel ontlaadt, net als de chauffeurs remmen voor de 90 graden links die volgt.

Het heeft altijd voor problemen gezorgd, maar dit jaar was het bijzonder veeleisend en Vettel legde uit waarom.

“Het is wind in de rug”, zei hij. “Het is heuvelafwaarts, het is hobbeliger dan de vorige keer en het kanaliseert de wind daar. Het is winderig en je weet niet wat [grip] je krijgt totdat je er bent. Het is een beetje een gok hoeveel risico je kunt nemen. Ik heb een fout gemaakt en heb zelf teveel genomen.”

Max Verstappen
‘Een domme kwalificatie’: Verstappen was gefrustreerd over P3

Hoe zal de race verlopen?

De verrassende snelheid van de Ferrari en het herstel van Mercedes waren geen goed nieuws voor Verstappen, die in de kwalificatie als favoriet had uitgezien voor de pole.

Red Bull was het hele weekend de gangmakers, maar de kwalificatie verliep niet goed voor hen. Verstappen’s teamgenoot Sergio Perez was de snelste in de laatste training, maar maakte een fout in zijn ene ronde in de laatste kwalificatie, en Verstappen had geen sleep bij zijn eerste run.

Hij was achteraf niet blij, en wie kan hem dat kwalijk nemen? Een groot deel van het weekend moet hij hebben gedacht dat hij een gouden kans had om de voorsprong in het kampioenschap op Hamilton te vergroten die hij met zijn overwinning in Monaco had opgebouwd, en nu begint hij achter de zevenvoudig kampioen.

“Het was jammer”, zei Verstappen, “maar we staan ​​nog steeds derde en kunnen vanaf daar nog steeds vechten. We hebben een goede raceauto en het gaat hier om banden om ze in leven te houden.”

Bij het ingaan van de race lijkt Hamilton in een sterke positie te verkeren.

Niet alleen was de Mercedes dit seizoen op de meeste circuits een betere raceauto dan een kwalificatierace – en sneller dan de Red Bull – maar Hamilton’s low-downforce set-up heeft zijn auto een wonderbaarlijke snelheid op de rechte lijn gegeven. Dat betekent dat hij niet alleen moeilijk in te halen zal zijn, maar ook gemakkelijker zal inhalen als hij achter iemand staat.

Zijn grote zorg is misschien of zijn gebrek aan downforce zijn bandenslijtage zal beïnvloeden, maar hij lijkt er zeker van te zijn dat hij in goede vorm zal zijn.

“We hebben de juiste balans met de vleugel”, zei hij. “Racetempo waren we niet zo snel als de Red Bull [in Friday practice] maar we zaten in de mix, dus we zouden dicht bij deze jongens moeten zijn [Leclerc and Verstappen] hopelijk.”

Bandenslijtage zou ook een punt van zorg kunnen zijn voor Leclerc, die er tijdens de race op vrijdag erg mee worstelde en tegen wat bekend staat als ‘nerfkorrels’ aan de achterkant, waarbij het rubberen oppervlak scheurt en grip verliest.

Leclerc zei: “Mijn P2 [race] het tempo was niet geweldig, maar het was geen geweldige sessie voor mij, eerst in de muur en daarna op de lange runs kon ik de banden niet goed beheren. Dus het kwam meer van mij dan van iets anders. Maar het is prima. Ik weet waar ik moet werken en het zou allemaal goed moeten komen.”

Met de drie coureurs die door de meesten als de beste ter wereld worden beschouwd in de top drie van de startopstelling, een competitief ogende Alpha Tauri als vierde in handen van Pierre Gasly, en de tweede Ferrari van Carlos Sainz als vijfde, de race – op een circuit met een reputatie voor met incidenten bezaaide Grands Prix – belooft inderdaad veel goeds.



Source link

Geef een reactie

Deze website gebruikt Akismet om spam te verminderen. Bekijk hoe je reactie-gegevens worden verwerkt.

%d bloggers liken dit: